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Akron, Crisis, Filosofía y Desarraigo: Una Conversación Íntima con John Petkovic

Akron, Crisis, Filosofía y Desarraigo: Una Conversación Íntima con John Petkovic

John Petkovic refleja el aire bohemio, rebelde y filosófico del buen músico americano. Su trayectoria le hace ser un icono de la música underground americana. La mente de John guarda grandes recuerdos y experiencias que han labrado una filosofía alejada de tópicos y mundos paralelos. John vive con los pies en el suelo y es consciente de lo que sucede a su alrededor.

Tras ser parte fundamental de diversas bandas claves en el entorno alternativo del medioeste americano, como Sweet Apple, Cobra Verde o Death for Samantha, los caminos de la música le han llevado a crear un dúo explosivo con Patrick Carney, el mítico batería de los Black Keys.

Ambos a su manera han sido artífices del resurgimiento de estilos olvidados y han triunfado ampliamente en sus entornos. Además, los dos proceden de Akron, Ohio, y tienen una profunda sensibilidad para analizar la situación de su ciudad natal y del mundo en general.

Una emotividad que esconde un aliento a quien lo escuche. El mundo es cambio y así debe ser, ese es el mensaje subyacente. Sensaciones de desarraigo fluyen en sus diez canciones que nacen y mueren en Akron, Ohio, pero traspasan fronteras de tiempo y espacio. En época de transformaciones y desesperanzas merece la pena escuchar una filosofía diferente, ruda pero sincera.

 

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The hell with the weather… hell-bent for pleather. #35mm #corvette

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Hablamos de todo ello con John Petkovic en una extensa pero inolvidable conversación. El músico de origen serbio es uno de los conversadores más interesantes que he conocido. Un tipo con cultura y una mente perspicaz capaz de adivinar los renglones sueltos de la historia y de nuestra sociedad. Comenzamos.

John Petkovic: ¿Eres de España?

Sí. Soy de Asturias. Una región espectacular del norte de España.

He estado cuatro veces de gira por Madrid y Barcelona y en el noroeste de Madrid en un festival. Hace unos 20 años de todo aquello. Allí hay una buena escena de rock & roll.

Es cierto. Creo que hay una especial fascinación por el rock y otros géneros prohibidos durante la dictadura.

¿Es cierto que el rey fue importante en la transición?

En ese momento, sí. Estos últimos años han sido complicados para la monarquía con escándalos de corrupción, líos de faldas… Pero la época de apertura a la que te refieres se produjo con el rey. Es una larga historia.

Todo en la vida es una larga historia.

 

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Video shoot with Mac… and playing the role of handler for a pup that plays by his own script only. #macktheknife #dog #jackrussellterrier

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¿Fue difícil para tu familia adaptarse a Estados Unidos?

En cierta medida sí, aunque siempre nos encontramos muy bien acogidos. Culturalmente no fue un shock. Empecé a escuchar música en Serbia, en la antigua Yugoslavia, y allí la gente adoraba el rock and roll. Cosas como los New York Dolls eran muy populares.

¿Os afectó la guerra de Yugoslavia en los 90?

Me afectó mucho. Estábamos en otro país, pero seguíamos teniendo familia allí. Creo que en América hay realmente muy buena gente, pero el gobierno se involucra en guerras alrededor del mundo que afectan a su imagen desde el exterior. No comparto su intervencionismo.

¿La guitarra forma parte aún de la rebelión?

Probablemente.

Death for Samantha
Death for Samantha

¿Cómo fueron tus primeros años con Death for Samantha, tu primera banda?

Tenía 16 años. Giramos por Estados Unidos. Fue muy alocado y divertido. Desde entonces he tocado en diferentes bandas y he vivido todo tipo de experiencias pero ningunas con la intensidad de aquella gira. Nunca lo olvidaré.

¿Qué problemas tenían los músicos entonces por ser músicos?

El booking. Conocí a los Sonic Youth porque querían hacer un show en Cleveland mucho antes de que explotara su carrera. Estuvimos buscando lugares para tocar y solo pudimos cerrar un bar Biker. Tocamos juntos e hicimos un pequeño tour juntos con Sweet Apple. Poco después llenaban estadios. Lo que quiero decir es que se necesitan más agentes de booking valientes que promocionen bandas emergentes.

¿Ahora hay más opciones para los músicos?

No en la carretera pero tienen más opciones en ciertos aspectos. Ya no es cuestión de grabar discos y hacer dinero porque todo es en streaming. Aunque, tienen más opciones para crear.

¿Cómo surgió la idea de grabar con Patrick?

Conozco a Pat desde hace tiempo. Somos amigos y llevábamos tiempo queriendo grabar un disco. No teníamos ninguna canción, todas fueron surgiendo sobre la marcha. Ha sido una gran experiencia grabar con Pat, porque nunca habíamos tocado juntos. Es interesante, porque muchas veces cuando empiezas a tocar con alguien es complicado pero no fue el caso. El sonido de Pat es increíble. Empezamos a hacer cosas por separado. Partíamos de unas ideas que luego vieron la luz.

Sad Planets
Sad Planets Cover

¿Cómo es trabajar con Patrick?

Siempre está bromeando. Ha sido muy emocionante grabar con él e ir por Akron antes de las sesiones de grabación, dar un paseo y descubrir de nuevo la ciudad. No es como la ciudad en la que había vivido.

Pat no necesita reglas sobre cómo hacer las cosas. Muchas veces no pensábamos en lo que estábamos haciendo, simplemente nos dejábamos llevar. Es emocionante por eso, porque normalmente la gente tiene muchas normas. Lo nuestro era prueba esto o aquello y a ver como queda.

Probamos muchos sonidos con Pat en la batería, hubo mucha experimentación. Sobre ellos íbamos componiendo las letras. Pat es muy abierto. Muchas veces se piensa en la música psicodélica como un patrón a seguir, para mí es simplemente dejar la mente en blanco y dejarte llevar por la música, sin normas establecidas.

Me gusta llegar al estudio y no preocuparme más que de tocar lo que me apetece. La segunda canción del disco, Not at this world, contiene como catorce voces diferentes, lo que da una idea del trabajo que hay detrás. Nos llevó tres horas hacer las voces. Fue muy loco, muchas guitarras y muchas interacciones con la canción.

Patrick Carney
Patrick Carney

Ha sido una experiencia psicodélica, tal cual lo cuentas.

Mucha gente ve la música psicodélica como abuso de drogas y muchas bandas han estado involucradas en ello, pero no estoy interesado en esos tópicos. Quería reflejar los cambios de Akron. Cuando regresas a un lugar estás en la misma ciudad pero todo es diferente. Es como un viaje psicodélico. Por ejemplo, cuando tú regresas a España, a tu ciudad, es un lugar totalmente diferente, tú estás allí pero en realidad no estás allí.

Es cierto. Esa sensación y el desarraigo que provoca lo sentimos todos los emigrantes. Nunca es lo mismo. Tus recuerdos crean un diferente lugar pero la realidad siempre evoluciona.

En cierta medida hay una alineación en todo ello. Nunca estamos en un mismo lugar porque el mundo está continuamente cambiando y no hay nada establecido.

La gente está alineada con la idea de un lugar que en realidad no existe. Antes hablamos de Franco. Si alguien hubiera visitado España en esa época y regresara ahora serían dos países diferentes. El tiempo lo cambia todo. Mi familia era de Yugoslavia pero Yugoslavia ya no existe. Tu vida e identidad se transforman.

 

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All the way from Memphis…

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Es un poco similar a lo que te ha sucedido a ti en Estados Unidos y en Akron.

Estoy muy interesado en Akron. Era una ciudad muy rica pero tras el cierre de las fábricas ya no lo será nunca más. La economía transforma estos lugares y hace que no los reconozcas. Yo nací en Akron pero ya no es la ciudad en la que crecí. Akron en cierta medida, se ha transformado más aún de lo que lo hizo Yugoslavia. Tú hablabas de recuerdos, de percepción de la forma física de la ciudad, yo creo que eso forma parte de todo ese concepto.

Es un sentimiento muy humano.

Si. En los últimos quince años he visitado diversas pequeñas ciudades donde las fábricas se fueron a producir fuera. Esas ciudades no son muy diferentes de Akron. Tienen la misma historia detrás, mismos problemas de desempleo.

Es un destrozo para las comunidades y sus sueños, sus esperanzas y su futuro.

Exacto. Aunque, la gente quiere desesperadamente que el mundo permanezca igual, y no son conscientes de lo que ha cambiado. Es un proceso de cambio desde que naces hasta que mueres. La gente se deprime con el concepto del cambio y de la muerte pero hay que estar preparado porque el mundo es muerte. Es un proceso normal en la vida cambiar, moverse y observar que nada permanece. El mundo no decae, solo está cambiando.

Cuando voy conduciendo te das cuenta de que esta ciudad es totalmente distinta a lo que había vivido. Y está bien. Así es el mundo. Muchas veces la mejor manera de inspirarse es conducir y mirar alrededor tuyo.

¿Explica ese sentimiento el nombre de la banda, Sad Planets?

Si. Nosotros queríamos centrarnos en Akron y en esa sensación de ser turistas en esta ciudad. En realidad, eres turista en cualquier lugar. Es como tu caso, estás en un país con un idioma distinto, diferente cultura e historia. Hay aspectos que configuran tu vida y el modo en el que vives. Es lo que queríamos plasmar.

¿Qué hay detrás de esas sensaciones?

Todo depende de la economía. En Estados Unidos la crisis cambió completamente la riqueza y la estabilidad de grandes zonas del país. Eso moldea tu vida. La clave es siempre económica. La gente busca prosperidad y estabilidad y cuando eso se rompe surgen problemas sociales y políticos. El colapso económico finiquitó la clase media. La gente necesita trabajo. Si no lo tienen, surge el desempleo, los problemas de drogas y la desesperación.

¿Akron es un buen ejemplo de ello?

Lo que sucede en Akron es que mucha gente ha visto cómo cerraban las fábricas de neumáticos. Antes veías carteles en el estadio Rubber Bowl con gente como Grateful Dead o Alice Cooper, todos aquellos grupos increíbles venían a Akron pero ya no van a volver nunca más. La economía también influye en la cultura y en la sociedad de manera terrible. Ahora, vivimos en una era tecnológica que en ciertos casos ha destruido la riqueza que se había creado. Akron es solo una ciudad pero tiene reflejo alrededor del mundo.

Es parte del planeta pero no del mismo planeta que hace 30 años.

Rubber Bowl
Rubber Bowl, Akron by Joe Tait

¿Qué diferencia este proyecto con respecto a Death for Samantha, Sweet Apple o Cobra Verde?

La diferencia es que nunca había tocado o ensayado con Pat antes. Sweet Apple fue diferente porque tocamos juntos bastante tiempo. Con Pat no quería preparación o reglas, solo ideas.

¿Cómo explicas el resurgimiento de la Psicodelia en los últimos años?

Me encantan muchas bandas de Psicodelia viejas y nuevas. Es más un concepto o un mantra. Nosotros no intentamos recrear la psicodelia pero si nos influyeron grupos como Electric Prunes porque nos encanta la produccion de sus discos. Cuando hicimos el disco pensaba en esos tios. ¿Qué te ha parecido el disco?

Joh Petkovic
John Petkovic & Sweet Apple

Me gusta. Me parece una interesante revisión de la Psicodelia más introspectiva.

No pretendíamos encasillarnos. Yo solo me centré en tocar la guitarra y sacar esas canciones que tenía en la mente. Estaba tocando en el sofá y decía vamos a probar.

¿Se han quedado canciones fuera del disco?

Tenemos canciones que no usamos. Hicimos diez para el disco pero hay más.

No encanta el vídeo de Yesterday Girls. ¿De dónde salió esa pegadiza canción?

La idea de ese riff surgió un día conduciendo hacia Akron. Fue la primera canción que grabamos. No tenía ni idea de que como íbamos a grabar un disco entero. Pat me decía: ¿qué canciones tienes? Yo le decía que ninguna. De repente vino ese ritmo a mi cabeza. Estuvimos trabajando en ella sobre una hora y media. Cada día que grabamos surgían las canciones en mi cabeza de camino a Akron.

¿Esperas girar con Pat?

Pat está de gira con su banda. Yo toco en varias bandas y es difícil hacer un tour. Ralph Carney que participó en disco ya no está entre nosotros. Era muy talentoso.

El Hip Hop ha sobrepasado al Rock como género predominante en las listas de Estados Unidos. ¿Cómo ves el futuro?

Es curioso porque la gente sigue comprando guitarras. Pero pienso que los tiempos han cambiado. No es que el rock sea más grande de lo que fue pero sigue siendo grande. Todo el mundo habla del hip hop como novedad, pero tiene 30 años. El rock tiene 60-70 años. El punk rock, 40. Nació solo 20 años después de la eclosión de Elvis. Todo era una evolución y así sigue siendo. La música está en una transformación continua. Ahora a las bandas les cuesta más girar y mantenerse. La gente usa Spotify y es más rentable para el músico producir. Es más fácil usar el ordenador para crear música. Es menos costoso.

 

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Big ball.

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¿Cuál fue tu primera guitarra?

Una guitarra de diez dólares en la tienda. Terrible guitarra. Mi primer eléctrica fue una L6s. Pero he tocado muchas, solo para este disco he usado diez diferentes.

¿Cuál es el significado de éxito para ti?

Es gracioso porque veo a gente que es más exitosa que yo pero no es más feliz. Yo solo toco música. Cuando hago un disco sería feliz si la gente le gustase pero no es mi prioridad. Yo prefiero no grabar pensando en el recuerdo o en el futuro, sino disfrutar del momento.

¿Con qué músico te gustaría haber tocado?

Creo que con Scott Walker. Es complicado hablar de gente con la que nos has trabajado. Nunca había trabajado con Pat y fue genial. Si pudiera hacer otro disco con él, lo haría. Nunca se sabe si trabajar con otra persona sería divertido. Depende de muchos factores.

¿Qué consejo le darías a un músico que empieza?

Muchos músicos piensan en cómo su música encaja en el mundo. No tienes que dejarte llevar por eso, solo haz lo que quieras hacer. Sé que suena como un cliché pero mucha gente cree que es diferente pero no es así.

 

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Gonna be wild: Death of Samantha is playing at Phantasy Nightclub on Sunday. Also playing is Floyd Band. Photos by @wainstead #cleveland #35mm #rockandroll #film

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¿Qué proyectos tienes para este 2019?

Estoy trabajando en un disco para Sweet Apple, creando música electrónica y trabajando en cuatro proyectos.

¿Te gustaría seguir en la música?

Me gustaría estar toda la vida. Hacer 15 discos más. Hacer fotos o música me abre más la mente que cualquier cosa.

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